Qu'est ce que l'IMC ? Explications & définitions

A l’heure actuelle, l’IMC est l'indicateur le plus utile des risques pour la santé associés à un poids excessif et à un poids insuffisant.

L’indice de masse corporelle (IMC) est une valeur qui permet d'estimer la corpulence d'une personne. Ce calcul prend en compte à la fois la taille, et à la fois le poids. Le calcul de L'IMC a été inventé de manière à diagnostiquer de manière objective les risques pour la santé du surpoids. L'objectif est d'apprécier la corpulence en dehors de tout jugement personnel.

»L'IMC a pour objectif de diagnostiquer les risques pour la santé face à certaines maladies qui sont celles de l'obésité (maladies cardio-vasculaires par exemple). L'IMC ne donne en aucun cas un poids idéal.

C'est un indice qui est fiable mais qui est toutefois à prendre avec du recul : le calcul de l'IMC (qui est fait selon une équation unique) ne prend pas en compte la masse musculaire. Les sportifs sont ainsi défavorisés. Toute comme le résultat n'est pas fiable pour une femme enceinte ou bien qui allaite, etc.

Il n'existe pas de différences dans la manière de calculer l'IMC d'un homme et celui d'une femme; cependant il est toutefois intéressant de noter certaines particularités et statistiques selon le sexe des individus. C'est la raison pour laquelle ce site dispose d'une page consacrée à l'IMC chez l'homme, et d'une autre page, consacrée à l'IMC chez la femme.

On trouve aussi cet indice de masse corporelle sous la dénomination, en anglais, BMI (pour Body Mass Index).

Qui a inventé l'IMC ?

On doit cet indice à Lambert Adolphe Jacques Quételet (1) (1796-1874), scientifique belge, astronome et mathématicien. Si à l'origine cet indice se dénommait simplement « Indice de Quételet ». C'est en 1972 que le terme « Indice de Masse Corporelle » (IMC) a vu le jour (2). C'est désormais ce terme qui est largement populaire et répandu.

Ce n'est qu'en 1997 que l'OMS (Organisation Mondiale de la Santé) décide de mettre en avant cet indicateur afin de sensibiliser les individus et afin d'élaborer des statistiques à l'échelle mondiale (3).

Comment est-il calculé ?

Calculez votre IMC Cliquez-ici pour accéder
à la page du calcul de l'IMC

La taille et la masse d'une personne sont prises en compte dans la résolution d'une équation qui aboutira au calcul du fameux Indice de Masse Corporelle. A la base cette équation n'était conçue que pour les adultes (18-65ans). Toutefois, et à cause des problèmes de surpoids de plus en plus nombreux, il est désormais possible de calculer l'IMC pour des enfants de 0 à 18 ans (4).

Pour les personnes âgés de plus de 18 ans, le calcul de l'IMC s'effectue de la manière suivante :

$$IMC = Poids(kg) / (Taille(m)^2)$$

Où le résultat (l'IMC) est fourni en kg/m². Pour les personnes n'utilisant pas le système métrique (mètres et kilogrammes), mais le système impérial (pouces et livres, inches et pounds) alors une simple conversion du résultat final suffit :

$$IMC = (Poids(lb) / (Taille(in)^2)) * 703.07$$

Pour les enfants, il faut se référer aux courbes spécifiques définies en collaboration avec l'INPES.

Cliquez-ici pour en savoir davantage sur l'IMC des enfants

Dans les deux cas (adultes ou enfants), il ne s'agit que d'une indication qui n'est donc pas à lier fatalement aux conclusions générales qu'on entend sur l'IMC et les avis alarmants de personnes qui ne savent pas ce que signifie exactement cet indicateur. Une personne dont l'indice est totalement hors de la moyenne peut tout à fait rester en bonne santé toute sa vie. Par contre, il est vrai que l'IMC est considéré comme un facteur important dans les risques de certaines maladies, comme les maladies cardio-vasculaires, par exemple.

Classification officielle de l'IMC selon l'OMS

L'Organisation Mondiale de la Santé (OMS) fournit une interprétation (classification) en fonction de la valeur obtenue de l'IMC (5). Cette interprétation peut se faire de manière visuelle assez simplement via un graphique à deux dimensions. En effet l'IMC ne prenant en compte que le poids et la taille, il est possible d'établir un graphique (7) avec en abscisse la taille, et en ordonnées le poids :

Classification OMS de l'IMC

Il est possible d'en apprendre davantage sur ce genre de grille IMC (ou tableau) à travers un dossier spécialement dédié. Vous serez aussi en mesure, dans ce dossier, de télécharger ces grilles.

Cette représentation graphique permet de constater que l'IMC est un indicateur linéaire : la situation de proportionnalité est constante. Ce n'est pas le cas pour le calcul de l'IMC des enfants (4). Une autre représentation de la classification de l'OMS consiste à établir un simple tableau avec les correspondances entre les tranches de valeur de l'IMC et leur interprétation. C'est le tableau présenté ci-dessous :

Classification selon l'OMS Valeur de l'IMC (en kg/m2)
Insuffisance pondérale < 18.5
Insuffisance pondérale sévère < 16.5
Insuffisance pondérale modérée 16.00 - 16.99
Insuffisance pondérale légère 17.00 - 18.49
Corpulence normale 18.50 - 24.99
Surpoids ≥ 25.00
Pré-obésité 25.00 - 29.99
Obésité ≥ 30.00
Obésité de classe I 30.00 - 34.99
Obésité de classe II 35.00 - 39.99
Obésité de classe III ≥ 40.00

Cette classification est officielle et fournie par l'OMS (Organisation Mondiale de la Santé). Il y a beaucoup d'imprécisions, à ce sujet, sur Internet. C'est la raison pour laquelle nous avons consacré un dossier détaillé à cette question, vous pourrez accéder à ce dossier en cliquant sur l'image ci-dessous.

Cliquez-ici pour plus d'informations sur la classification IMC et les tranches OMS

Intérêts & limites de l'IMC

1. Il s'agit d'un calcul particulièrement simple, sans aucune complexité.

2. Ce calcul permet d'adopter un regard totalement objectif sur sa corpulence.

3. Puisqu'il est simple, l'IMC a réussi à s'imposer au niveau international. Il s'agit donc d'un indice qui est utilisé partout dans le monde.

Mais gardez sans cesse à l'esprit que les limites et les défauts de l'IMC sont (très) nombreux. Cet indice, par exemple, ne prend pas en compte « l'histoire du poids », une donnée pourtant fondamentale dans le domaine de l'obésité. De plus cet indice ne prend pas en compte la variance de l'âge. Non applicable pour les moins de 18 ans, cet indice n'est pas valable non plus pour les sportifs. En effet, l'IMC n'est pas capable de différencier la masse grasse de la masse musculaire.

Les alternatives

Un professeur de mathématiques, à Oxford, a suggéré un « nouvel IMC » en 2013 (que vous pourrez calculer à cette adresse). Les alternatives sont en effet nombreuses, mais chaque calcul dispose de ses propres inconvénients. CalculerSonIMC vous propose une multitude d'autres calculs (poids idéal selon la formule de Lorentz, etc.) que vous pourrez découvrir sur cette page. L'Indice de Masse Adipeuse (IMA, ou BAI pour « Body Mass Index ») est par exemple une alternative qui, en calculant le tour de hanche, est censée produire des résultats plus fiables.

Nous avons aussi consacrée une page aux mensurations idéales sur notre site.

Sources et références

(1) Eknoyan, Garabed (2007). "Adolphe Quetelet (1796–1874)—the average man and indices of obesity". Nephrology Dialysis Transplantation 23 (1): 47–51. doi:10.1093/ndt/gfm517. PMID 17890752

(2) Keys, Ancel; Fidanza, Flaminio; Karvonen, Martti J.; Kimura, Noboru; Taylor, Henry L. (1972). "Indices of relative weight and obesity". Journal of Chronic Diseases 25 (6–7): 329–43. doi:10.1016/0021-9681(72)90027-6. PMID 4650929

(3) Preventing and Managing the Global Epidemic of Obesity. Report of the World Health Organization Consultation of Obesity. WHO, Geneva, June 1997

(4) IMC chez l'enfant. CalculerSonIMC. http://www.calculersonimc.fr/imc-enfant.html

(5) Organisation Mondiale de la Santé - International Classification of adult underweight, overweight and obesity according to BMI - Dernière visite le 5 Mai 2014 - http://apps.who.int/bmi/index.jsp?introPage=intro_3.html

(6) Clinical Guidelines on the Identification, Evaluation, and Treatment of Overweight and Obesity in Adults - The Evidence Report. Bethesda (MD): National Heart, Lung, and Blood Institute; September 1998 - http://www.ncbi.nlm.nih.gov/books/NBK2003/

(7) Source du graphique utilisé : Wikipédia

Dernière mise à jour de cette page : le 5 Mai 2014

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